机器之心原创

作者:宇多田

今日,机器人独角兽优必选(UBTECH)宣布完成 8.2 亿美元 C 轮融资,估值 50 亿美元。这个融资数额刷新了全球 AI 领域的单轮融资记录。

根据优必选公开的融资信息显示,本轮融资由腾讯领投,工商银行、海尔、民生证券、澳洲电信(Telstra)、居然之家、泰国正大集团、民生银行、宜信集团、中广核、铁投集团、松禾资本等跟投。此外,优必选 B 轮领投方鼎晖资本也追加投资。

很明显,此轮重要融资方都是可以为优必选产品提供大量应用场景的行业巨头。

其中,腾讯与优必选的联合,充分利用了地缘优势。而前者的 AI 技术基础研发实力与后者的制造生产实力的高度融合,可以为机器人市场注入新一轮创新血液。

早在 2017 年 12 月,优必选就与腾讯的 AI 平台之一云小微发布了智能教育娱乐人形机器人 Qrobot Alpha;2018 年 2 月,公司又与腾讯系的另一个 AI 平台(语音助手)——叮当推出个性化智能教育机器人 Alpha Ebot。在 C 轮融资后,作为腾讯投资的人工智能与人形机器人企业,优必选和腾讯除了会在产品层面进行深度合作,未来双方还将继续深化在 AI 领域的合作,围绕着人形机器人这一智能终端共同打造服务与内容生态。

 

优必选的产品线非常多样化,遍布娱乐、教育、商用、家庭服务等多个细分领域。

除了市场成熟度较高的消费级人形机器人 Alpha 系列、STEM 教育智能编程机器人 Jimu,以及与迪士尼合作的第一军团冲锋队员机器人,优必选也在 2017 年 1 月的 CES 首次推出面向企业市场的智能云平台商用服务机器人 Cruzr,正式进入企业级市场。另外,优必选双足机器人 Walker 在 2018 年的 CES 上首次亮相。

 

服务机器人 Cruzr

优必选最大的优势一直被行业所熟知——在人形机器人伺服舵机与步态运动控制算法的技术研发领域建立了很高的技术壁垒。

更通俗一点说,与市面上大多数「脑袋+圆桶身躯」的机器人产品相比,优必选在机器人的关节与身体结构的制造工艺上下了很大的功夫。

舵机可以说是机器人必备零配件。机器人有关节,而关节需要活动,而活动需要控制系统执行指令。而舵机,就是解决这系列问题的关键(当然除了舵机,也要有好的控制系统)。不过,由于成本与技术壁垒,让国产舵机一直对日本、韩国等掌握核心技术国家的优质同类产品望尘莫及。

而优必选认为,自己已经全面掌握了平价伺服舵机的量产能力。譬如深圳工厂的伺服舵机月产量可以达到 60 万-100 万个,而每个舵机的单价只有市场的几十分之一。

此外,优必选成立之初就建立的全球化销售战略,为其贡献了不少销售额。

目前,根据官方资料显示,优必选的产品在中国、北美、欧洲、东南亚等 40 个以上的国家和地区销售,全球零售终端超过 7000 家。

同时,公司还与多家全球商业巨头达成战略合作。2016 年,优必选的 Jimu 机器人进入全球近 500 家 Apple Store 零售店;2016 年 10 月,优必选与曼城足球俱乐部达成战略合作关系;2017 年,优必选与亚马逊合作推出内置亚马逊语音助理 Alexa 的人形机器人 Lynx;2017 年 10 月,优必选与迪士尼联合发布了第一军团冲锋队员机器人。



根据优必选的战略规划,他们下一步将加速双足人形机器人的研发进程,推出平台级商业化产品:

2018 年,优必选将致力于大扭矩舵机商业化,加快机器人操作系统 ROSA 的研发;


2019 年,实现服务机器人 Home AI 技术应用落地;


2020 年,推出机器人云服务平台及新一代的低成本的大型仿人服务机器人; 


2021 年,服务机器人 Home AI 技术应用领先,推出核心硬件舵机+操作系统 ROSA+云服务平台的服务机器人行业整体解决方案,进一步确立优必选全球人工智能服务机器人领导地位。

在融资发布后的第一时间,我们独家采访了优必选创始人兼 CEO 周剑,他向我们详细阐述了优必选能够获得如此巨额融资的主要原因以及公司正在面对的机遇与挑战。

(采访内容以对话形式呈现)

问:优必选这一次是战略融资吗?

答:对,优必选 C 轮融资是战略融资,我们主要是跟一些战略合作方以及战略投资方达成协议,基本上财务投资方会比较少,主要是战略为主。

问:这一次的融资方看中的是优必选的哪些能力?

:他们看中的是优必选整个在人形机器人研发,包括在全球市场的地位,以及我们未来的市场潜力。

因为我们还是始终坚持把机器人作为一个未来家庭的成员来看待。我们在技术上也有很多布局,他们觉得我们目前在全球 的销售规模,服务还有技术布局上,都占据了一个比较重要的位置。

问:投资方对优必选未来的商业化方向是否会有一些要求?他们可以为优必选提供怎样的应用场景?

答:他们觉得我们还是应该坚持目前的布局,包括教育,娱乐以及服务机器人等几个方向。同时,他们在商业上跟我们有一些对接的地方,比如说像工商银行,他们在未来智慧银行的打造方面需要机器人来替代人工。我们的机器视觉等 AI 技术,他们都希望能够引入。我觉得他们都会有一些机器人商业落地的要求。

另外像我们之前的一些客户,居然之家、泰国正大集团也投资了我们,居然之家此前被阿里投了 70 亿元,做线下新零售,还有泰国正大集团和海尔也都是零售巨头,在这些零售场景我们的机器人产品都会进驻。

还有全球 500 强企业澳洲电信(Telstra),他们线下的一些零售店我们也进驻了。

腾讯也一样,腾讯未来有非常多的 IP 以及技术将与我们结合,譬如在语音领域就跟我们有具体的合作。

所以说我觉得这次投资方覆盖面比较广,太多垂直场景有商业化机会。

问:优必选将怎么用这笔钱呢?会投入在哪些环节?

答:从全球来看讲,据我们了解,如果是真正的融资,而不是债权或者股权抵押的方式,这应该是非常大的一笔融资了。

 

优必选 C 轮融资将主要用于四个方面:

首先第是人才的布局,因为现在 AI 人才越来越贵,包括未来我们会收购一些团队,引进一些海外人才,这部分可能是一个重点。

今年我们的人才引入力度将非常大,譬如不久前日本著名的发明家,Robi 机器人之父高桥智隆(Tomotaka Takahashi)也加入了优必选,出任首席产品官。

其次是市场及品牌拓展方面,优必选将进一步加快全球化的市场布局,并进一步提升公司在全球的品牌影响力。

 

另外在收购层面,我们可能会展开一些并购或收购计划。

最后,研发方面,优必选未来将加大对大型人形机器人的投入,并深入人形机器人驱动伺服、步态运动控制算法、计算机视觉等领域的研发。

问:您之前在接受采访的时候受 2017 年要可以达到 15 亿的销售目标,这个数字应该超过了对吗?

答: 优必选有上市计划,公司正在做审计调整,目前销售数据不方便透露。2018 年优必选的销售额计划突破 20 亿人民币。

问:这样来看,从 2016 年到现在,优必选销售额增长迅猛的原因是什么?

答:我觉得有几点。首先,优必选比较务实,我们会把目前机器人的伺服舵机技术运用到各个产品线上,包括我们的优必选 Alpha 系列,以及编程 Jimu 机器人。

此外,我们拓宽了包括 To B 产品在内的一些销售渠道,像 Cruzr 机器人。每一条产品线都在发力。

截止目前,每一条产品线的销售额都达到了比较不错的成绩,我觉得这个可能就是一个发展比较迅猛的原因。

其次是销售,我们在创立之初就面向全球市场,不光在中国销售,很大一部分销售额是海外贡献的。你可以看到在全球我们销售门店已经达到 7000 了,包括北美的 Apple Store 零售店,北美以及欧洲的一些大型连锁商超都在销售我们的机器。

问:在这个扩展海外市场的这个过程中,团队有没有遇到过一些困难,或者说你们觉得在拓展海外市场过程中最大的挑战是什么?

:主要还是来自文化方面的挑战。在海外市场,组建海外团队过程中,我们都是尽可能雇佣当地的人才,但文化之间的确是会有一些冲突。

包括产品的包装设计、销售及市场人员对产品的理解度,以及各个地方市场的诉求,都存在很大的观念差异。

作为一家中国公司,如果创立之初立足于国内再走出去的话,会遇到非常多不自然不舒服的地方。但是如果像我们一开始便布局全球市场,组建国际化团队,相对来讲这方面的磨合就会少一些。

我认为一家创业公司如果未来希望能够做全球市场,尽可能一上来就具备全球化的市场意识,而不是一直等到在国内做好再走出去。

问: 在优必选开拓的几个细分市场中,您觉得现在哪一个细分市场对销售额贡献最大?

答:在销售方面,优必选目前的几条产品线基本上齐头并进,如果一定要说哪两条产品线最好,我觉得一个是我们的 STME 教育智能编程机器人 Jimu。另外是我们的服务机器人 Cruzr。用机器人取代人力是个趋势,很多商家愿意去尝试了,所以我们的拓展计划也会加快。

问:最近感觉积木机器人的发展趋势挺迅猛的,包括小米在内的很多公司都推出了积木智能玩具。您怎么看这个细分市场?这个的门槛是不是比较低?

答:如果只是推出一些简单的智能积木产品,可能并不是一件困难的事情。但你看小米的机器人里面完全没有伺服舵机这个部分,它基本上采用了直流马达。

此外我就觉得这个细分市场的门槛不单纯是硬件,还包含了这个积木机器人本身带有的课程师资,教材教程等等。

这个市场其实还有很多细节需要考虑,我觉得并不是一个公司不 all in 进去就能做好,所以说我觉得这个市场还是有一定的门槛。到目前我看到积木型机器人产品,除了优必选,很少有人用到伺服舵机这个技术。

这种机器人用到伺服舵机的地方非常多。譬如你要编程,真正的编程就需要用到伺服舵机,你需要精确的角度进行控制力反馈,而传统的直流马达没有办法转向,没法去调整机器人做一些精确的动作,这就是伺服舵机最重要的优势。

问:优必选进入 To B 市场其实并不算早,能否介绍一下产品在 To B 市场的发展情况?

答:我们的智能云平台商用服务机器人 Cruzr,主要是面向银行、商超以及机场等公共场所。除了居然之家买了 2000 多台之外,我们的很多机器人目前也在昆明、广州、深圳的机场里做一些接待服务咨询引导的工作。另外我们今年也会大力拓宽银行这一渠道。

当然,2018 年我们还会陆续推出更多的服务机器人产品线,除了已经形成 To C 与 To B 的布局之外,我们还会推出一些包括安防反恐类的机器人,今年我们已经拿到了一些订单了。

问:是安防机器人?

答:确切地说是反恐机器人。

问:我们在优必选公开的所有专利信息里,看到了关于一些安防机器人的专利,包括外观和软件。这类机器人市场前景您觉得怎么样?

:这种机器人属于特种机器人,但是对我们公司来讲都属于 To B 的一类。我觉得未来随着对公共场所的安全要求越来越高,如果未来国际形势动荡加剧,再加上文化的冲突,用机器人来替代人力去做巡逻以及安防,是一个必然的趋势。

所以对我们来讲,优必选已经感觉到了这块市场的潜力很大,因为除了中国之外全球还有很多国家,所以今年我们也会在这个领域发力。

客户主要以军队和政府为主,当然也有一些大的保安公司,另外,政府的公共区域也会有这个需求,包括银行。

问:这类安防机器人相比那些机场及商超里的服务机器人,在设计和工艺上有什么不同?

答:区别还是比较大的。因为机器人会在野外执行任务,在硬件方面的要求会更高;此外它的电池续航能力也会要求更高。定位导航,人脸检测,身份识别,物体目标检测等技术,都必不可少。

所以我们会完全根据每个客户,每个地方政府及军队的具体需求去打造。

问:目前优必选的销售模式是什么,在线上线下有哪些销售渠道?

答:我们的销售模式以线下为主,目前的消费级机器人还是一个重体验的产品。今年开始优必选会在国内联合更多的代理商开设自己的旗舰店。


在全球我们的计划是,在纽约、伦敦、巴黎、东京、上海、深圳等一线城市,开更多超级全球旗舰店。第一个旗舰店选址应该会在深圳。

此外,我们在海外的 To C 端销售渠道,主要是 Sam’s Club、Walmart、Media Markt、Costco、SOURCE、Best Buy、BARNES&NOBLE、Target、苹果、亚马逊等。

问: 我一直比较好奇,优必选机器人身上哪一部分是最贵的?

答:目前就机器人来讲,尤其是运动型的机器人,最重要的还是它的关节,就是我们讲的伺服舵机这个系统。按成本来说,这个伺服舵机占了机器人的整体的 40%-50%。

问:那软件方面,比如说像机器人的(AI)大脑可能会占成本的多少?

答:AI 部分的成本其实主要是人力和研发费用。控制系统的芯片、电池以及基层动力系统也比较费钱的,软件部分的成本不是最高,但是它的投入研发要求比较高,包括视觉、语音技术等等。

问:很多消费者吐槽,目前的机器人产品其实比较简陋,很多都是一个屏幕,加一个很大的圆柱身子。我在想,在这个市场要有多大程度的技术优势,才能跟其他厂商区分开?难道只是靠像伺服舵机这种控制关节吗?

答:首先伺服舵机本身就是一个比较难的技术壁垒。尤其是大扭矩伺服舵机,在全球来讲都是机器人产业里一个很大的难题。

可以看到伺服舵机在我们 Alpha、Jimu 机器人上都是很小的。像 12 公斤,14 公斤,16 公斤的这种小型的伺服舵机,其实出现的时间很长 了,但真正的难度是如何从研发进入到商业化量产阶段。在这个方面,优必选在全球算是第一家。

而大扭矩的伺服舵机,就正用在优必选人形机器人 walker 脚踝那个关节上。

大型伺服舵机的价格成本非常贵,而且效果不稳定,优必选的目标是把这个东西做得更加稳定,能够商业化。现在一台的成本我们已经降到几千块钱,其实这就是一个非常大的技术门槛了。

当然这只是硬件优势,此外就是有了机器人这个平台后,如何赋予它更好的运动控制,包括我们提到的步态算法,这也是相当困难的。

目前市面上大部分机器人就直接就跳过这一块了,根本不去考虑运动性,直接就是一个蛋型的身体外加一个屏幕,然后再加一个某公司批量出售的语音交互系统,就称之为机器人,我觉得这是不太理想的,没有核心的东西在里面。

问:那像波士顿动力狗,「大脑」可以很灵活地控制四肢。与他们相比,优必选现在的产品是否可以实现机载计算机灵活控制躯体移动?

:这个可能牵涉到一个机器视觉手眼协调的问题,首先,波士顿动力运动的关节和驱动系统就跟我们不一样。

它用的是液压技术,液压的力量非常大。虽然弹跳什么看起来效果非常好,但这种液压技术很难在家庭里面使用,更多适用于国防和军用,譬如在阿富汗山区驮东西,打仗这种可能比较适合。那如果进了家里面,你想那么大一块液压的机器,还是油压的,很难维护,同时力量非常大,对家庭来说是非常不安全的,商用的潜力不大。所以谷歌后来把波士顿动力卖给了软银。

从 AI 大脑的部分看,如果一个机器人平台做得越好,它的算法就越简单,也就是相对来讲越方便,可以更好地去完成它的动作指令。

 

我认为波士顿动力的所有东西总体来讲还是提前编辑好了,它并不是自主的大脑行为,所以我觉得 AI 行业目前整体还处于一个弱的阶段,其实手眼协调对机器来讲还是比较困难的,还需要很多年的发展。

问:目前优必选机器人的手臂关节以及控制模块,很多都是自主研发的。那么有哪些部分是需要或者不得不由第三方供应商提供的?

答: 我认为机器人分为三大部分,一个是关节以及躯干,第二块就是这个躯干上的运动能力,第三个就是大脑 AI。

躯干、关节以及运动算法都是优必选自己做的,同时「大脑」中的机器视觉技术也是我们优必选自己做。而目前来讲,腾讯和讯飞他们在做语音,ASR、TTS 等领域,我们可能就跟他们一起合作。

未来在自然语言理解,自然语言处理方面,我们也在布局,但也可能跟其他第三方会有些合作。但优必选主要做的三大核心就是硬件(关节)、再加这个运动控制算法和机器视觉。AI 的分支很多,我们主要做视觉这一块。

当然,芯片我们也在布局。我之前说过,我们在投资和招聘一些团队,然后投资一些芯片方面的团队。

问: 目前优必选量产机器人的工厂有几个,都在哪里?

答:我们有两个工厂。第一个工厂在深圳本部,主要是做我们伺服舵机核心的零部件。同时我们在做 Jimu 和 Alpha 人形机器人。

另外优必选去年投产了昆明的一个工厂,主要做 To B 的机器人,包括今年一些关于安防的新产品,都会在昆明工厂生产。

我们的工厂人并不多,两边加在一起大概 200-300 个工人。

主要是因为昆明工厂实现了自动化生产,由机器人来生产服务人类的机器人。这是我们很早就有的想法——以后不需要用人来生产机器人,因为由人来生产机器人我觉得这蛮本末倒置的,机器人就应该是服务人的。

问:目前这两个工厂的产能怎么样?

答:昆明的工厂目前是年产大概能达到 3 万台 To B 的 Cruzr 机器人。深圳的工厂我们可以月产大概 60 万-100 万个舵机,以及超过 10 万套 Jimu 机器人,1~2 万套 Alpha 人形系列机器人。

问:技术研发人员与工厂联系密切吗?

答:非常密切,特别是新产品下线的时候,两方会频繁在一起交流。这方面我们很有优势,公司总部和工厂都在深圳。

问:那在软硬件耦合过程中遇到的挑战有哪些?

答:的确,目前这个行业还处在比较弱的阶段,在紧密结合硬件与 AI 技术和运动控制的过程中,我们遇到了非常多的问题,基本上是一直在摸索着去解决问题。譬如我听美国团队曾讲过在与亚马逊 Alexa 语音做整合的时候,会有一些不兼容的情况,但问题不是很大。

问:那您觉得现在目前机器人市场最大的阻力是什么?

答:首先,AI 人工智能目前处于一个比较弱的阶段,并没有大家想象中那么强,老百姓对这个人工智能期待会比较高,这导致了预期与产品到手感受到的实际情况有一个很大的落差。

第二个就是,在垂直场景落地过程中,比如教育这一块,其实很多老百姓还不理解编程机器人到底是什么东西,因此我觉得市场是需要时间来教育的。某种意义上我觉得可能这个阻力会比较大一点。

总体来说,当技术突破到一定程度,随着逐渐形成刚需,我觉得这个市场自然而然就会被接受。

问:在今年(2018 年)优必选在销售及市场拓展方面设立的目标是什么?

答:销售方面,优必选 2018 年的目标是超过 20 亿人民币。

其次我们要打造优必选的生态,什么意思呢?我们要把客户距离与 To C 产品的距离拉得更近。因为很多消费者刚开始对我们产品的期待很高,但是目前 人工智能阶段技术不一定能满足。所以说我们让消费者提出他们自己的需求,我们利用现有技术去满足消费者,与消费者形成更多互动,搭建一个互动平台,这个是我们的第二个战略目标。

另外,今年我们计划成立更多的联合实验室,包括与海外的一些著名高校进行合作,开发更多机器视觉以及手眼协调这方面的技术。

最后是品牌推广,这是一个长期的事情,但我们觉得今年也到了一个需要开始着重品牌推广的年度了。

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